viernes, 16 de septiembre de 2016

Fresas, cítricos y trigo o salud, mercados y política

Joaquín Mª Aguirre (UCM)
Uno de los dos comentarios al pie del artículo de Daily News Egypt, titulado "Quality of Egyptian agricultural products criticised in Russia, US" pide que se envíe a la cárcel al autor del artículo, al editor y al director de la publicación y "dejar que se pudran allí". El artículo recoge los problemas sanitarios que se han producido con la exportación de fresas  a los Estados Unidos y de los que Rusia se ha hecho eco para presionar a Egipto.
El lector que mandaría a pudrirse a la cárcel a los autores del artículo entiende muy mal lo que es el patriotismo, que debería impulsarle a corregir los problemas y no a encerrar a los mensajeros o a los que explican los problemas para que se conozcan. Pero en un mundo hipersensibilizado a la crítica,  es difícil no ser atacado a la más mínima crítica de una situación o por la denuncia de un problema real.
La noticia que ha desencadenado la ira del lector egipcio es la siguiente:

The American Food and Drug Administration (FDA) and the Centers for Disease Control and Prevention (CDC) issued a report stating that 89 Americans who were infected with hepatitis in the United States had drunken smoothies that contained strawberries imported from Egypt.
The report asserted  that nearly all ill people reported drinking a smoothie from Tropical Smoothie Café in the month before the illness started, in which the Egyptian strawberries were used.
Subsequently, Tropical Smoothie Café reported that it stopped using Egyptian frozen strawberries in their branches in Virginia and neighbouring states by 8 August. Additionally, on 19 August, the firm reported that they removed Egyptian frozen strawberries from all cafés nationwide.
“As of September 8, 2016, CDC reports 89 people with hepatitis A linked to this outbreak have been reported from 7 states (MD, NC, NY, OR, VA, WI and WV). Among people with available information, 39 people have been hospitalised. Nearly all ill people reported drinking a smoothie from Tropical Smoothie Café,” the report read.
The FDA stressed in its report that investigation into the source and distribution of the strawberries is ongoing, and that it has been in touch with the Egyptian International Health Regulations National Focal Point to discuss the investigation.*


Es la parte referida a la cuestión norteamericana. La segunda parte expresa brevemente un problema de otra índole, el caso ruso:

Meanwhile, the Russian Agricultural Supervisory Authority declared on Tuesday that it may impose temporary restrictions on importing Egyptian agricultural products with high health hazards from Egypt.
“In spite of numerous appeals addressed to the Central Administration for Agricultural Quarantine affiliated to the Egyptian Ministry of Agriculture, the Egyptian side did not take the appropriate measures to correct the matter,” the statement read.*

Evidentemente las iras deberían ir hacia quien ha creado el problema con su negligencia y no hacia quienes lo denuncian en Estados Unidos o a quienes lo exponen en la prensa, que se limitan a cumplir con su obligación. La política del no querer ver o escuchar, la de la negación del problema, es la que ha cerrado muchas puertas a Egipto, en donde muchos no han terminado de entender la diferencia entre la "información" y la "propaganda", entre los que consideran que los medios deben ser utilizados para cantar alabanzas y los que entienden que su función es mantener informados de lo que ocurre realmente para poder tener una opinión formada y poder decidir. Pero esas son las secuelas de la mentalidad imperante durante mucho tiempo y no acaban de cambiarse.
Vayamos al origen. El 24 de agosto, la publicación Food Safety News titulaba " Egypt investigates strawberry link to Hepatitis A cases in U.S." y exponía el caso:

Egypt’s Ministry of Agriculture is investigating the possibility that strawberries being exported to the United States are contaminated with Hepatitis A.
Ministry spokesman Edi Hawash said media reports from Virginia sparked the inquiry. He said Egypt has not received any official request from any U.S. government agency.
Virginia health officials suspect that 17 recent cases of Hepatitis A are linked to the Tropical Smooth Café, a smoothie chain that was using frozen strawberries from Egypt during the exposure timeframe.
Tropical Smoothie Café has stopped using the strawberries at all its locations, including those outside Virginia. It says its food handling practices at its outlets “have not been implicated in any way.”
Virginia health officials have asked that anyone who consumed a smoothie with frozen strawberries at any restaurant in the last 50 days watch for symptoms of Hepatitis A. Those include jaundice, fever, fatigue, loss of appetite and nausea. As of Tuesday, 17 people had been confirmed with Hepatitis A infections, according to the state health department.
Meanwhile, Egypt is taking random samples, but has yet to find any sign of the virus. The General Organization for Export and Import Control is not normally responsible for strawberries but has been working with the Health Ministry on the investigation.
Egypt exports 40 million tons of fresh and frozen strawberries to 30 countries in America, Southeast Asia and Europe.
In Egypt, the Health Ministry inspects strawberries and issues certificates stating they are ready for export. Egypt’s Union of Producers and Exporters of Horticultural Crops issued a statement Tuesday, casting doubt that the country is the source of the contamination.
Egypt is the largest strawberry exporter in the Persian Gulf. It claims to follow Good Agricultural Practices at every stage of production. Genetic testing by the Virginia Health Department shows the illnesses were caused by a strain of Hepatitis A that has been associated with past outbreaks due to frozen strawberries from Egypt.
The U.S granted Egypt market access to export strawberries in February 2013. At that time, the U.S. ambassador to Egypt said Egypt was the fourth-largest strawberry producer in the world, with production valued at nearly $330 million annually.**


La posibilidad de que la gente enferme de "Hepatitis A" solo para fastidiar al gobierno egipcio es tan remota como que los tiburones que han mordido a algún bañista lo hayan hecho conscientemente para perjudicar al turismo. El hecho de que los casos se hayan producido en distintos emplazamientos de la cadena Tropical Smooth Café despeja la posibilidad de que el enfermo que ha transmitido la "Hepatitis A" se encuentre en uno de los locales. Es una determinada partida que les llegó la que venía portadora del virus y después fue repartida. El hecho de que fueran congeladas también es importante porque se habrán almacenado en contenedores frigoríficos en todo momento.
Pero como suele ocurrir en los casos más diversos, la habitual defensa del negarlo todo no es la vía adecuada porque crea algo peor, desastroso para los negocios o cualquier otra cosa: la pérdida de confianza. La reacción ante quien tiene la sospecha de que eres la fuente de un problema y que se ha cometido un error, debe ser la de la colaboración absoluta, la rápida y contundente investigación, y las explicaciones de cómo se ha producido junto con las evidencias de que está controlado. Aquí no funciona la propaganda, sino los hechos y las actitudes. Lo explican los manuales más elementales para enfrentarse a este tipo de "crisis".
Y es ahí donde se falla habitualmente de forma estrepitosa, algo que ha hundido el turismo y muchos otros sectores. La gestión pésima de las crisis es lo que más perjudica en el plano comercial a Egipto porque transmite la sensación de que es preferible una verdad oficial a una verdad a secas.
Entonces comienzan las versiones conspirativas: todo es para perjudicar a Egipto, convirtiendo un problema sanitario en una rebuscada y confusa justificación. Estas explicaciones encantan a muchos porque permiten desahogar mucha de la frustración que se ha generado por la incapacidad de tener gobiernos que resuelvan problemas y no solo pongan parches o impongan silencio. No es la primera vez que la Hepatitis A ha causado problemas a Egipto en el exterior, especialmente con turistas. Y hay literatura médica sobre ello.
Pero vayamos a la segunda parte de la cuestión, la parte rusa del asunto. Reuters titulaba el 13 de septiembre "Russia may ban Egyptian citrus amid wheat dispute" y señalaba:

MOSCOW/CAIRO (Reuters) - Russia threatened to ban Egyptian citrus imports on Tuesday, a move that could escalate a trade dispute over exports of Russian wheat to the world's largest importer of the grain.
Moscow said this week it hopes to hold talks with Egypt, its top buyer, over Cairo's failure to approve Russian wheat shipments since tightening its regulations on ergot, a common grains fungus, in late August. [nL8N1BO14P]
Several cargoes suspected of containing trace levels of the fungus have since been held at Russian ports, awaiting a decision from Cairo over whether to allow them to pass under the old rule, traders said.
Zero tolerance on ergot could halt Russian wheat exports to Egypt at a time when the country has its largest wheat crop in post-Soviet history.
Egypt's state grain buyer GASC purchased 540,000 tonnes of the grain from Russia since July before tightening its import restrictions on ergot, banning the fungus entirely and saying the new rule would apply retroactively, affecting hundreds of thousands of tonnes yet to be shipped. [nL8N1B907S]
The sales were originally agreed to under a rule allowing 0.05 percent ergot, a common international standard.
Russian wheat export prices fell last week, partly due to delayed supplies to Egypt, and are expected to remain under pressure until the situation is resolved, traders said.
Egypt bought 6 million tonnes of Russian wheat in the 2015-16 marketing year, which ended on June 30, a quarter of Moscow's total wheat exports for the period.***


La cuestión se va haciendo más compleja. Y más política. La reacción rusa tiene poco que ver con la sanidad y sí con la importación del trigo. Así lo han entendido variedad de fuentes y Reuters señalaba: el amigo ruso amenaza con prohibir los cítricos si se rechaza el trigo que tiene ya empaquetado para Egipto. Se usa para ello, como excusa, lo ocurrido con las fresas muy lejos de allí con los casos de la "Hepatitis A". 
Rusia se ha enfadado, y mucho, con el frenazo a su trigo. Es una cuestión que se les habrá pasado ya por la cabeza: esto ocurre cuando el escándalo del fraude del trigo, la harina y el pan ha estallado; ocurre cuando el presidente ha sustituido al ministro acusado de corrupción por el militar responsable de los abastecimientos del Ejército. ¿Se ha vuelto Egipto muy escrupuloso con el trigo ruso? El hecho de que Egipto, el mayor importador, haya frenado la importación ha hecho caer los precios del trigo, lo que también ha enfadado a Rusia.
Y cuando Rusia se enfada... amenaza con prohibir los cítricos egipcios. Rusia importa el 80% de frutas, especialmente los cítricos, que tienen allí un especial protagonismo invernal por su significado en algunas festividades navideñas. El 13% de los cítricos se importan desde Egipto. Rusia —mientras sus barcos esperan para zarpar llenos de trigo— amenaza con cambiar de mercados en los que comprar cítricos.


La norma estricta respecto al "ergot" del trigo, que ha dejado sin zarpar a los barcos rusos, ha surgido en pleno escándalo de corrupción respecto a las cantidades de trigo desaparecidas con los intermediarios. Quizá esa coincidencia solo sea una coincidencia, pero en un mundo tan complicado va quedando menos espacio para ellas.
El lector que pedía que dejaran pudrirse en la cárcel al periodista, el editor y al director de Daily Egypt News debería leer los comentarios de los lectores americanos respecto a la misma noticia. Comprendería que las famas en los mercados alimentarios —en realidad debería ser en todos— es la transparencia y la información, que lo que ellos han reflejado es bueno que se sepa porque encerrando a los periodista egipcios no se tapan las noticias allí donde están los clientes.


La verdad, en cambio, no es algo que le importe mucho a Putin, un buen amigo, que amenaza al sector frutícola no porque nadie haya enfermado en Rusia, sino porque no se le compra el trigo prometido.
Con información de Reuters, Egypt Independent nos describe las reacciones egipcias ante las amenazas rusas:

Russia's food safety watchdog Rosselkhoznadzor said on Tuesday it was concerned about the "systematic breach of international and phytosanitary requirements" in "massive supplies" of Egyptian citrus fruit set for export to Russia.
Russia has a history of using threats and limiting imports in trade disputes.
It did not disclose the list of the products that could be banned and did not answer calls from Reuters.
Russia bought around $150 million of Egyptian citrus products in 2015, about 13 percent of its total citrus imports from across the world.
One Egyptian fruit trader told Reuters he had not heard of any Russian complaints about Egyptian citrus.
"Of course there are huge worries for us because any comment or decision will directly affect the size of contracts," he said.
The head of Egypt's agriculture quarantine said it had received no notification from Russia about the "systemic breaches" of its fruit.
"The Egyptian agriculture quarantine will respond to this forcefully and based on scientific grounds," quarantine head Ibrahim Imbaby told Reuters.****

Nunca se reciben avisos, nunca existe nada hasta que es oficial, por más que se hundan mercados, precios, cesen importaciones o exportaciones. Veremos cómo se encara esta nueva crisis y si Rusia le crea un problema a Egipto con los cítricos a cuenta de una partida de fresas en Virginia.
La compañía de la franquicia, también fuertemente afectada en su trabajo por los casos de hepatitis, lejos de intentar esconderlo o mandar a nadie a prisión por escribirlo, publicó el día 6 de septiembre una nota en su web pública dando todo tipo de explicaciones, medidas tomadas y consejos y direcciones sanitarias para aquellos que pudieran verse afectados. Anunciaba igualmente la medidas para evitar que esto — "This situation should not have happened – and we are determined to keep it from happening again"—, señalaban. La primera era, evidentemente, dejar de usas las fresas egipcias. 


Es importante que la gente perciba que las actitudes son firmes. Dejar pasar el tiempo señalando que no se han recibido notificaciones oficiales y que tendrán que demostrarlo científicamente es absurdo. Los clientes no tienen que demostrar nada; solo dejan de comprar. No hay otra.
El problema con las fresas es claramente sanitario y todo problema de este orden afecta en forma de ondas, se expande y es contagioso en la desconfianza. 
El problema con el trigo ruso es también sanitario, esta vez para Egipto, pero con ciertas preguntas: ¿cuáles eran los niveles de ergot aceptados con anterioridad al escándalo del trigo? El problema de los cítricos es político, una forma de amenaza para que se acepte.
Si los egipcios, además de tener que pagar un trigo, una harina y un pan inexistente a la sombra de los fraudulentos manejos de los productos subvencionados, tienen que comprar un trigo contaminado y comerse un pan hecho con él, van a tener que sobrevivir a mucho más de lo que habitualmente suponen.




"Quality of Egyptian agricultural products criticised in Russia, US" Daily News Egypt 13/09/2016 http://www.dailynewsegypt.com/2016/09/13/quality-egyptian-agricultural-products-faces-criticism-russia-us/
** "Egypt investigates strawberry link to Hepatitis A cases in U.S." Food Safety News 24/08/2016 http://www.foodsafetynews.com/2016/08/egypt-investigates-strawberry-link-to-hepatitis-a-cases-in-u-s/#.V9ud25iLQf0
*** "Russia may ban Egyptian citrus amid wheat dispute" Reuters Africa 13/09/2016 http://af.reuters.com/article/topNews/idAFKCN11J22M?pageNumber=1&virtualBrandChannel=0

**** "Russia may ban Egyptian citrus amid wheat dispute" Egypt Independent / Reuters 14/09/2016  http://www.egyptindependent.com/news/russia-may-ban-egyptian-citrus-amid-wheat-dispute






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